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Roland-Garros : au cœur de la nuit, en catimini, Roger Federer se qualifie pour les huitièmes de finale

Dans un stade vide, sous couvre-feu, le Suisse Roger Federer s’est qualifié samedi 5 juin pour la deuxième semaine de Roland-Garros après sa victoire au 3e tour sur l’Allemand Dominik Koepfer (7-6, 6-7, 7-6, 7-5).

Ce qui épate le plus quand on regarde Roger Federer, ce n’est pas son toucher de balle, son service ou son œil de lynx. Non, ce qui bluffe le plus chez Roger Federer depuis qu’il a posé un pied sur la terre battue parisienne, c’est son déplacement. Toujours ces petits pas aériens, comme sur un tapis volant. A bientôt 40 ans.

Samedi 5 juin, à près d’1 heure du matin, le Suisse s’est qualifié pour les huitièmes de finale de Roland-Garros pour la 15fois de sa carrière, en battant l’Allemand Dominik Koepfer (7-6, 6-7, 7-6, 7-5). « Merci de ne pas vous êtes endormis », sourira-t-il après 3 h 35 de jeu devant la poignée de journalistes et de proches présents en tribunes du court Philippe-Chatrier.

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Roger Federer disputait le 1 519match de sa carrière et, pour la première fois en 80 tournois du Grand Chelem, tête basse, masque noir sur le nez, il n’a pas été applaudi à son entrée sur le court. L’ancien patron du circuit, vainqueur sur la terre battue parisienne en 2009, s’en était ému, à en croire les observateurs avisés : jouer en session de soirée à huis clos ne l’enchantait pas. Il raffole des ambiances nocturnes, mais celles qui sont électriques. Tout Roger Federer qu’il est, l’homme aux 20 titres du Grand Chelem a dû se plier à la règle que le directeur du tournoi, Guy Forget, avait rappelée ces derniers jours pour justifier des choix décriés de programmation : le contrat signé pour trois ans avec Amazon Prime Video stipule que lui soit réservée la diffusion de « l’affiche » du jour.

Un revers slicé aux abonnés absents

Après la bonne impression laissée dans ses deux premiers tours, face à Denis Istomin (204e) puis Marin Cilic (47e), le Bâlois se frottait cette fois à un gaucher de 27 ans (59e), pas vraiment chevronné sur la surface. Ce manque d’expérience ne saute pas aux yeux dans le premier set, où Dominik Koepfer tient tête à son aîné. Fidèle à son plan de jeu, l’Allemand essaie d’agresser le Suisse dès les premiers coups de raquette. Cinq fois Federer a l’occasion de s’emparer du service de son adversaire, cinq fois il se prend les pieds dans le tapis, trahi anormalement par son revers chopé. Les deux hommes doivent se départager au tie-break. Profitant d’une double faute de Koepfer à 5-4, Federer prend les devants et remporte finalement la première manche (7-6[5]) après une heure de jeu.

Le toujours 8mondial poursuit sur sa lancée et prend le service de son adversaire dès le début du deuxième set. Las, il perd son avantage presque aussitôt après. S’ensuit un jeu de ping-pong entre les deux joueurs, qui abandonnent, chacun leur tour, leur mise en jeu. Encore une fois, il leur faut en passer par un jeu décisif. Lâché par son service, d’ordinaire son arme maîtresse, Federer se montre approximatif à la fois en revers et en coup droit. Il s’écroule (7 fautes directes) et laisse Dominik Koepfer revenir à une manche partout (7-6[3]).

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Dans la nuit parisienne qui se rafraîchit d’heure en heure, le Suisse ne peut compter sur les encouragements d’un public fantôme pour venir à sa rescousse – des bâches vert bouteille ont été déployées pour masquer les tribunes vides. Il lui faut trouver seul la ressource pour se sortir du guêpier. De l’autre côté du filet, l’Allemand se met à régaler, sortant de son chapeau des coups traditionnellement applaudis chez le génie suisse, comme cette volée de revers en extension, dos au filet, à 2-1. Mais la magie ne dure pas pour Koepfer, et Federer, retrouvant un peu de vigueur, revient à 4-4. Il manque une première occasion de finir le set, à 6-5, avant de retrouver sa première balle… au tie-break. A minuit sonnant et près de trois heures de jeu, Roger Federer se détache deux sets à un (7-6[4]).

Crachat de l’autre côté du filet

Dans le 4set, après deux jeux, il prend le service de Koepfer, qui, s’agaçant d’une décision qu’il juge litigieuse, vient cracher sur la trace de la balle de l’autre côté du filet et récolte un point de pénalité. Mais au lieu de confirmer son avance, Federer part à son tour à la faute au jeu suivant. Le visage marqué, mais gardant presque toute sa lucidité, il fait le break à 5-5 avant de servir pour le match. L’Allemand éructe sa rage, qui résonne dans les travées désertes. Il sait qu’il vient de laisser passer sa chance. Roger Federer conclut finalement les hostilités 7-5 après 3 h 35 de jeu.

« C’était un sacré match avec beaucoup de rebondissements de tous les côtés, j’ai bien commencé, j’aurais dû mieux prendre le dessus, mais il s’est bien battu, c’était la nuit, le court est plus lent, il fallait que je m’habitue, a commenté le futur adversaire en huitièmes de Matteo Berrettini. [Koepfer] m’a posé tout un tas de difficultés, avoir trouvé la solution ça me fait énormément plaisir. » Surtout, « cette victoire en 3 h 30, ça me prouve que j’étais sur le bon chemin tous ces derniers mois », a-t-il insisté, lui qui, ayant subi une double arthroscopie au genou droit en 2020, a été tenu éloigné treize mois du circuit.

Le Suisse a même trouvé du positif à ce contexte inédit, imposé par la situation sanitaire : « Le seul avantage [de jouer à huis clos], c’est que je suis resté très calme à la fin, j’aurais sans doute été nerveux avec du public. » Lundi 7 juin, à l’heure de disputer son huitième de finale, il retrouvera probablement un millier de spectateurs prêts à donner de la voix pour prolonger les retrouvailles avec l’idole.

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