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Mars : mise en orbite réussie pour la sonde chinoise Tianwen-1

Au lendemain de la mise en orbite réussie de la sonde émiratie Hope, une première pour un pays arabe, c’est au tour de la Chine d’annoncer, mercredi 10 février, avoir réussi à placer sa sonde Tianwen-1 en orbite martienne, une première également pour le pays, réalisée près de sept mois après son lancement en juillet. L’opération constitue une étape importante vers le principal objectif de cette mission : faire atterrir un robot téléguidé à roues sur la Planète rouge d’ici à trois ou quatre mois.

« Le freinage [de la sonde] a réussi », et « sa mise en orbite martienne est un succès », a fait savoir l’agence spatiale chinoise (CNSA) mercredi dans un communiqué. Tianwen-1 avait été lancée le 23 juillet depuis l’île tropicale de Hainan, dans le sud de la Chine, durant une fenêtre de tir permettant de réduire la distance du voyage Terre-Mars. Les Emirats arabes unis et les Etats-Unis avaient également profité de cette période pour lancer leurs propres sondes vers la Planète rouge, à quelques jours d’intervalle.

La sonde émiratie, nommée Al-Amal (« Espoir », en français, ou « Hope », en anglais) s’est placée mardi en orbite martienne. Quant à Perseverance, le robot téléguidé de l’agence spatiale américaine (NASA), il doit atterrir sur Mars la semaine prochaine.

« Atterrissage sur Mars prévu entre mai et juin 2021 »

Depuis son lancement, la sonde chinoise a « parcouru une distance d’environ 475 millions de kilomètres et se trouve à environ 192 millions de kilomètres de la Terre », a souligné la CNSA. La mission est nommée Tianwen-1 (« Questions au ciel-1 »), en hommage à un poème de la Chine ancienne qui traite d’astronomie.

Première photo de Mars prise par la sonde chinoise.

La sonde avait pris la semaine dernière sa première photo de Mars : un cliché en noir et blanc qui montrait des canyons, un cratère et une plaine de la Planète rouge.

Tianwen-1 est en fait composée de trois éléments : un orbiteur (qui restera à tourner autour de l’astre), un atterrisseur (qui devrait se poser sur Mars) et un robot téléguidé. D’un poids de plus de 200 kg, ce dernier devra conduire des analyses du sol, de l’atmosphère, prendre des photos, ou encore contribuer à la cartographie de la Planète rouge. « L’atterrissage sur Mars est prévu entre mai et juin 2021 », a précisé la CNSA.

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Ambitieux, les Chinois espèrent faire lors de cette première tentative indépendante tout ce que les Américains ont réalisé en plusieurs missions martiennes depuis les années 1960. C’est-à-dire placer une sonde en orbite, poser un atterrisseur, puis en faire sortir un robot téléguidé. Réaliser ces trois opérations lors d’une mission inaugurale vers Mars constituerait une première mondiale. La Chine investit des milliards d’euros dans son programme spatial, afin de rattraper les Européens, les Russes et les Américains.

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Le Monde avec AFP

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