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En Chine, la grande vadrouille d’un troupeau d’éléphants à travers le Yunnan

« Une, deux, une, deux, une, deuxLa patrouille des éléphants, s’achemine pesamment, la trompe en avant, les oreilles au vent… » On ne sait pas vraiment s’ils avancent en suivant ce refrain tiré du Livre de la Jungle des studios Disney ou même s’ils ont une revendication, mais depuis mercredi 2 juin, un troupeau de 15 éléphants d’Asie (elephas maximus à ne pas confondre avec loxodonta africana, l’éléphant de savane et loxodonta cyclotis, l’éléphant des forêts d’Afrique) rôde à la périphérie de Kunming, ville de près de 8 millions d’habitants et capitale de la province du Yunnan, dans le sud de la Chine. Ils se trouvent à quelque 500 kilomètres de leur dernier domicile connu, la réserve naturelle de Mengyangzi dans la préfecture autonome de Xishuangbanna, au fin fond de la province du Yunnan.

Le troupeau n’a encore blessé personne, mais les autorités chinoises ont pris les devants. A Kunming et dans la ville voisine de Yuxi, 675 policiers ont été déployés, accompagnés d’une soixantaine de véhicules de secours, épaulés par une douzaine de drones de surveillance, rapportait le South China Morning Post (SCMP) le 2 juin. Elles ont aussi demandé aux habitants de Kunming d’éviter de laisser traîner des aliments dans leur jardin.

Périple entamé en 2020

Car il ne faut pas prendre ces pachydermes à la légère. Selon l’agence Chine nouvelle, entre 2011 à 2019, plus de 4 600 accidents impliquant des éléphants d’Asie ont eu lieu dans le Xishuangbanna : plus de 8 000 hectares de cultures ont été détruits, et ils auraient commis pour plus de 100 millions de yuans de dégâts (environ 12 millions d’euros) et, surtout, tué une cinquantaine de personnes. Et, depuis les 40 derniers jours, la petite troupe qui s’est fait la belle depuis de la réserve de Mengyangzi est accusée d’avoir « détruit 55,7 hectares de récoltes, occasionnant des pertes estimées à 6,8 millions de yuans », affirment les autorités du Yunnan, citées par le SCMP.

Le troupeau d’éléphants d’Asie photographié dans une rue d’Eshan, dans la province du Yunnan en Chine, le 27 mai 2021.

Becky Shu Chen, une consultante de la Zoological Society of London qui a étudié l’interaction éléphant-homme et qui travaille avec Ahimsa Campos-Arceiz, spécialiste des éléphants de la réserve de Xishuangbanna, revient sur leur étonnant voyage. « Ils ont commencé à sortir de la réserve naturelle et à prendre la direction du nord au mois de mars 2020 et sont arrivés dans le comté de Mojiang. C’est là qu’un éléphanteau est né, en décembre. Ils sont restés sur place pendant quatre mois. Puis le troupeau a repris sa route vers le nord au mois d’avril », explique-t-elle au Monde. Il est à noter que les éléphants sont partis à 17, mais deux d’entre eux ont rebroussé chemin.

Depuis quelques semaines, leur épopée enflamme les réseaux sociaux chinois, où les commentaires humoristiques abondent, relève le South China Morning Post : « Ils veulent probablement assister à la réunion de la Conférence des Nations unies sur la biodiversité à Kunming », a écrit un commentateur sur le réseau social Weibo. Becky Shu Chen ajoute que la population a donné un surnom à cette petite troupe. « Ils l’appellent petit nez cassé [小断鼻, en chinois, mot-clé repris sur Weibo pour les désigner], car un des éléphanteaux a perdu une partie de sa trompe. »

Les humains empiètent sur le domaine des éléphants…

Il n’y a actuellement aucune explication scientifique solide pour expliquer ce déplacement sur plusieurs centaines de kilomètres. « Il n’est pas rare que les éléphants errent en dehors de leurs réserves et occupent lentement de nouvelles zones, mais ce troupeau en particulier est surprenant », reprend Becky Shu Chen. Ainsi, en janvier 2018, un éléphant isolé est parti en vadrouille, franchissant un poste frontière pour se rendre à Luang Namtha, au Laos, avant de revenir en Chine, confirme le SCMP.

Préparation d’un drone mis en service pour effectuer la surveillance du troupeau d’éléphants, dans le comté d’Eshan, le 29 mai 2021.
Le troupeau d’éléphants d’Asie photographié dans le comté d’Eshan, en Chine, le 28 mai 2021.

La chercheuse émet néanmoins quelques hypothèses : les éléphants d’Asie sont une espèce qui habite principalement l’Asie du Sud et du Sud-Est et sont considérés comme en voie de disparition. A ce titre, ils figurent sur la liste rouge des espèces menacées de l’Union internationale pour la conservation de la nature depuis 1986.

En Chine où ils sont strictement protégés, ils seraient environ 300, vivant essentiellement au sud du Yunnan. Ils vivent dans d’immenses réserves dans lesquelles ils se déplacent à leur gré à la recherche de nourriture et en fonction des saisons. « Mais l’augmentation de la déforestation depuis les années 1980, pour faire place à des terres agricoles et principalement à des plantations de caoutchouc, a entraîné une réduction et une fragmentation de leur domaine. Désormais, ils se déplacent à travers des zones agricoles peuplées », ajoute la chercheuse.

… qui le leur rendent bien

Selon elle, les éléphants d’Asie se sont adaptés à cette évolution de leur environnement. A mesure que leur population croît et que les besoins en nourriture augmentent, ils élargissent leur aire de répartition : « L’extension de terres agricoles et des plantations sur leur territoire équivaut, pour eux, à la découverte d’une immense confiserie dans laquelle ils savent qu’ils vont trouver d’énormes quantités d’aliments faciles d’accès. »

Becky Shu Chen rappelle néanmoins quelques évidences : « Nous conseillons aux personnes qui ne les connaissent pas de leur laisser de l’espace et de ne pas les approcher : ce sont des animaux sauvages et ils peuvent être dangereux, en particulier lorsqu’ils sont accompagnés de jeunes. Nous conseillons également aux autorités d’allouer davantage de ressources et d’attention aux communautés qui vivent à côté d’eux, pour qu’ils puissent coexister de manière sûre. » Mais pour elle, le voyage des « petits nez cassés » « nécessitera une enquête plus approfondie ».

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